연예 뉴스의 현주소

정일권 광운대 미디어영상학부 교수


온라인에서의 뉴스 소비의 형태는 언론사 홈페이지를 직접 방문하기보다는 다양한 언론사 뉴스를 한꺼번에 실시간으로 확인할 수 있는 포털 사이트를 통해 이뤄지는 게 더 많은 것이 현실이다. 이런 이유에서 신문사들은 오랫동안 포털 사이트를 자신의 상업적 기반을 허무는 적대적 세력으로 규정해 왔다. 그러나 최근 포털들과 신문사들은 초기의 적대적 대립 관계를 청산하고 경쟁과 협력을 병행하는 상생 관계의 구축을 시도하고 있다. 네이버의 뉴스캐스트가 대표적인데, 포털 사이트가 언론사들로부터 기사를 공급받아 일방적으로 편집하고 배치하던 방식을 버리고 포털 사이트의 일정 부분을 언론사들이 자율적으로 운영하는 방식을 도입하고 있다.

일종의 킬러 콘텐츠 역할

그러나 포털과 신문사 관계의 이러한 변화가 반드시 온라인 뉴스의 소비자인 네티즌들에게 도움이 되는 것은 아니라는 주장이 제기되고 있다. 이것은 신문사와 포털 사이트 간 협력의 결과로 이전에 나타나지 않았던 새로운 문제를 발생시키고 있기 때문이다. 언론사와 관련된 이전의 많은 문제가 무엇을 취재해 어떤 관점에서 이를 보도할 것인가의 취재와 보도 문제였다면 최근에 대두되는 문제는 작성된 기사를 어떻게 독자들에게 전달할 것인가 하는 기사 노출과 관련된다. 가장 대표적인 것은 연예 뉴스의 범람과 선정적 혹은 ‘낚시성’ 헤드라인의 출현이다. 독자들이 꼭 알아야 할 뉴스는 숨겨져 있고 굳이 알지 않아도 될 저급의 말초적이고 휘발성 짙은 연예 뉴스들은 선정적으로 꾸며진 헤드라인과 함께 눈에 잘 띄게 전진 배치되고 있는 것이다.

연예 기사의 경우는 절대적인 수가 늘어난 것도 문제지만 포털 사이트의 첫 페이지에 노출되는 기사의 비중이 과도한 것이 더 큰 문제다. 연예 기사는 네티즌의 관심이 높고 댓글도 많이 달리는지라 일종의 킬러 콘텐츠 역할을 하고 있다. 따라서 신문사는 자사 홈페이지에는 연예면에 있는 기사를 포털 사이트의 첫 화면에는 사회면으로 옮겨 결과적으로 그 화면에서 연예계 기사가 차지하는 비중을 확대하기도 한다.

최근의 연예 기사의 다른 문제점은 기사의 내용이 주로 가십과 신변잡기형 사담으로 채워져 질이 낮다는 점이다. 대중문화 읽기와 방송 내용에 대한 비평과 같은 사려 깊은 내용을 다룬 기사는 찾기가 어려운데 이것은 기자들이 현장에 직접 찾아가서 취재하지 않고 인터넷 서핑과 데이터베이스 검색만으로 기사를 작성하기 때문이다. 구체적으로 최근의 연예 기사를 구분해 보면 TV 모니터링 형식의 뉴스, 보도자료 전달 형식의 뉴스, 연예인 SNS 업데이트 기사, UCC 채널(혹은 댓글)에서 발굴된 뉴스, 경쟁매체나 통신사, 외신을 베끼거나 축약하는 뉴스, 포털 인기 검색어나 시청률에 맞춘 인기영합형 뉴스 등이 있다. 이와 같은 기사에 대한 네티즌의 평가는 냉혹한데, “나라도 이런 기사는 쓰겠다.” “기사를 발로 쓰냐?”라는 비판이 많다.


헤드라인 꾸미기로 클릭 유도

헤드라인 문제는 선정성을 띠거나 기사 본문과 불일치하는 내용을 담은 낚시성 제목의 사용, 의문형이나 따옴표를 사용하여 책임을 회피하는 의도를 지닌 제목을 쓰는 것으로 정리된다. 복잡한 백화점에서 소비자가 행선지를 정하기 위해 매장의 상호를 이용하듯이 뉴스의 헤드라인은 수많은 뉴스 중에서 독자가 원하는 뉴스를 쉽게 찾을 수 있도록 기사 내용을 함축해 전달해야 한다. 이와 같은 헤드라인의 저널리즘적 목적을 경시하고 마케팅 논리에 빠져 ‘우선 눈길만 끌고 보자’는 상업적 목적이 최근의 잘못된 헤드라인의 등장을 가져온 것이다.

이와 같은 ‘헤드라인 꾸미기’의 횡행은 신문사가 포털 사이트에서 뉴스 기사의 내용을 팔고자 하는 것이 아니라 헤드라인 자체를 상품으로 팔고자 하고 있기 때문이다. 즉, 기사 내용과 관계없이 클릭 수를 높이는 헤드라인을 붙이는 것이다. 상당수의 신문사는 포털 사이트에서의 클릭 수를 높이기 위해 같은 기사를 놓고 포털 사이트의 헤드라인과 자사 홈페이지의 헤드라인을 달리하기도 한다. 이러한 헤드라인 꾸미기는 과거에 신문사들이 포털에 제기했던 비판 내용이다. 그들이 비판했던 바로 그 내용을 상업적 이익을 위해 이제 언론사 스스로 자행하고 있는 것이다.



왜 신문사들은 클릭 수에 얽매이고 왜 하필 이런 방법을 통해 클릭 수를 높이려고 하는가? 이에 대한 답은 인터넷 환경, 뉴스 제작 환경, 포털 사의 운용 방식, 그리고 네티즌의 태도에서 찾을 수 있다.

첫째, 인터넷은 뉴스의 유통 방식을 획기적으로 바꿨다. 뉴스의 유통 방식은 이용자들이 뉴스 콘텐츠를 어떻게 소비하도록 만드느냐에 따라 푸시(push) 모델과 풀(full) 모델로 나뉜진다. 푸시 모델은 일방적으로 뉴스를 공급하는 지면 신문의 형태를 말하며 풀 모델은 이용자들이 뉴스를 찾아서 선택하는 포털 사이트 형태를 의미한다. 따라서 포털 사이트가 대세인 현재의 인터넷 환경에서 뉴스 시장은 언론사 대 언론사의 경쟁이 아니라 기사 대 기사의 경쟁 구도를 지닌다. 즉 과거의 소비자는 조선일보를 구매해서 조선일보에 게재된 모든 기사 혹은 일부 기사를 읽는 소비 형태를 취했지만 인터넷에서 소비자는 조선일보의 일본 지진 기사와 한겨레신문의 리비아 전쟁 기사 그리고 오마이뉴스의 신공항 관련 기사를 구매할 수 있는 것이다. 즉 상품의 기본 단위가 특정 신문에서 특정 기사로 바뀐 것이다.

따라서 신문 전체의 구성이 아니라 개별 기사의 상품성이 중요하게 된 것이다. 동일한 내용물이라면 남보다 빨리 내놓아야 하며 동일한 내용과 시간이라면 남보다 예쁘게 포장해야 한다.
또한 인터넷에서의 뉴스의 소비란 독자와의 상호작용을 통해 증대될 수 있기 때문에 독자가 쉽게 댓글을 달거나 퍼나르기를 할 수 있는 기사를 써야 한다. 따라서 연예 가십과 같은 가벼운 소재가 뉴스 기사화될 가능성이 크다.

둘째, 뉴스 제작 환경의 변화도 한 요인이다. 인터넷 혹은 포털 사이트가 기존 인쇄신문의 대체 매체로 자리 잡음으로써 신문사의 수익 구조가 악화되었다. 따라서 신문사는 취재비를 줄이면서도 속보성을 띤 기사를 산출해야 했으며 제작비를 줄이기 위해 현장 취재보다는 책상에 앉아서 취재하는 방식을 택해야 했다. 기사의 내용은 같은데 독자들이 더 많이 클릭하게 하기 위해서는 헤드라인을 꾸미지 않을 수 없다.

게다가 인터넷을 유통망으로 하는 소규모 신문사들과 언론사 닷컴사들은 훨씬 적은 수의, 게다가 덜 숙련된 기자들에 의존해 기사를 생산해야 했다. 따라서 온라인상에서 자체적으로 제작된 기사의 경우 저널리즘적 완성도가 낮을 수밖에 없다.

부족한 취재 인력과 숙련도를 감안할 때 이런 매체들은 ‘힘 안 들인 기사’에 집중하게 되는데 그것이 연예 기사다.

‘힘 안 들인’ 연예 기사에 집중

게다가 최근에는 연예인들 스스로 기사화를 위해 기삿거리를 제공하고 있기에 더욱 취재가 간편해졌다. 예능 프로에서 연예인 혹은 방송인들끼리 알아서 폭로전을 벌이는 것은 드문 일이 아니다. 많은 연예인들은 실력이나 끼로 승부하는 것이 아니라 구미가 당기는 가십으로 대중에게 다가가고자 한다. 즉 언론 플레이를 하는 것이다. 소규모의 연예 전문 온라인 신문사 기자들에게는 좋은 취재 거리가 되는 것이다. 



셋째, 포털 사의 운영 방식도 문제다. 포털이 독자들에게 환영받았던 이유는 수많은 뉴스를 재배열해 새로운 정보를 제공하는 이른바 뉴스의 재매개 과정을 수행하기 때문이다. 이를 통해 독자는 다양한 관점과 논제를 한 곳에서 손쉽게 모아 볼 수 있게 되었다. 이 과정에서 자연스럽게 기존 뉴스 제공자의 편집 방향성이 실종돼 뉴스를 소비하는 입장에서는 탈미디어적인 뉴스를 제공받는 결과로 이어졌다. 이런 점에서 포털 사이트는 독자가 시간과 노력을 줄이고 특정 시각에 휘둘리는 수동적 인간이 되기를 거부한 것에 부응하는 시스템으로 평가될 수 있다.
그러나 뉴스 제공자의 편집 방향성의 실종은 한편으로는 독자가 읽을거리를 합리적으로 선별해낼 기준의 소실로 이어진다. 이는 ‘표류적 뉴스 읽기’를 낳을 수 있다. 독자들은 주류 언론의 편집 방향이 편향되었기에 저항한 것이지 특정한 관점이 제시되는 것 자체를 불필요하다고 판단한 것은 아니다. 즉 게이트키핑 기능을 편향적 가치관을 지닌 특정한 소수의 기득권자가 행사하는 것에 반감을 가진 것이지 그 기능 자체를 거부한 것은 아니다.

따라서 독자 스스로가 이러한 기능을 잘 수행하든지 아니면 다른 누군가가 이를 수행해야 한다. 독자가 스스로 이 기능을 수행해 내지 못할 때 이를 대신할 임무는 포털이 져야 한다. 신문사가 지면의 일부를 광고주에게 할애할 때 광고 내용을 일일이 검토하여 게재 여부를 결정할 의무는 없다. 그러나 명확히 광고 내용이 사회적 가치와 상충될 때 신문사는 광고를 게재하지 않을 의무를 지닌다. 포털 사이트도 마찬가지다. 포털 사이트 공간의 운영 즉 뉴스의 편집권을 개별 언론사에 위임했기에 모든 기사를 검토해야 할 의무는 없다. 하지만 현재 문제가 되고 있는 선정적 헤드라인이나 연예 기사의 범람과 같은 경우는 보편적 가치에 비춰 사이버공간의 원운영자가 개입해야 할 사안이다. 즉 사회적 이익을 위해 게이트키핑 기능을 행사해야 하는 것이다. 이것은 언론사에 대한 간섭이 아니라 책임의 완수이다. 이러지 않는 것이 오히려 뉴스 유통을 담당하는 사회적 기관으로서의 의무를 배임하는 것이다.

포털 사의 사회적 의무라는 관점에서 네이버의 뉴스 캐스트 방식을 평가할 필요가 있다. 2009년 네이버는 이용자의 뉴스 선택권을 확대하고 언론사의 편집권을 보장하기 위해 각 언론사가 직접 편집한 주요 뉴스를 메인 화면에 노출시키는 ‘뉴스 캐스트’ 방식을 도입했다. 그러나 이 방식은 언론사 사이트끼리 트래픽 경쟁을 불러일으켜 선정적 사진, 낚시성 제목을 양산하게 등 오히려 클릭 장사를 조장한 측면이 있다. 결국 뉴스 캐스트제는 네이버는 물론 국내 저널리즘 전체의 품격과 신뢰를 스스로 깎아 버리고 있다.


네티즌들, 기사 품질 욕하면서도 클릭

넷째, 마지막으로 책임을 물을 수 있는 집단은 뉴스 소비자다. 네티즌들은 뉴스를 신문사별로 구분하지 않는다. 대신 개별 뉴스를 구분한다. 이들이 보다 품질 높은 기사, 자신에게 필요한 기사를 구독했다면 공급자인 신문사들도 달라졌을 것이다. 그러나 이들은 선정적이고 신변잡기적인 기사를 선호했다. 네이트 기준으로 베플(베스트 리플) 추천 수가 높은 기사는 대부분 연예기사다. 이러한 그들이 요구에 언론사들이 적극적으로 대응한 결과 국민이 몰라도 되는 정보들이 포털 사이트에 범람하고 알아야만 되는 중요한 사안은 오히려 뒷전으로 밀려났다. 네티즌들은 기사의 품질을 욕하면서도 클릭하고 읽는다. 마치 막장 드라마를 욕하면서도 열심히 시청하는 사람들과 같다. 그러한 시청 행위는 더 많은 막장 드라마의 생산으로 이어졌다. 마찬가지로 욕하면서 한 클릭과 읽기가 더 많은 질 낮은 연예 기사의 양산과 헤드라인의 오염으로 귀결된 것이다. 욕하면서 보는 네티즌이 많다는 점도 가십 기사 양산의 원인이다.

포털 사이트를 통한 뉴스의 유통 구조는 되돌릴 수 없는 시대적 조류다. 이러한 조류에 맞게 언론 행위를 재정립해야 한다. 이제 뉴스의 유통은 뉴스의 취재, 보도와 따로 떨어뜨려 생각할 수 없는 활동이다. 따라서 유통을 담당하는 모든 사람과 조직은 언론인으로서의 권한과 책임을 져야 한다. 이는 뉴스 대상의 선정과 취재 및 보도 그리고 유통 과정에서 외부의 간섭을 받지 않을 권한을 지님과 동시에 사회적 이익에 공헌할 책임을 져야 함을 의미한다. 언론계에 대한 이러한 전제를 바탕으로 이 글에서 제기한 문제점에 대한 해결책을 정리해 보면 다음과 같다. 

첫째, 언론사는 새로운 형태의 연예 기사를 제공해야 한다. 언론사의 입장에서 독자가 원하는 내용을 기사화하지 않을 수는 없다. 이는 상업적 측면뿐만 아니라 독자의 알 권리에 호응해야 한다는 사회적 책무 측면에서도 그러하다. 다만 지금과 같은 비중과 양식으로 연예 뉴스를 취재•보도하는 것은 지양되어야 한다. TV를 단순히 중계하는 수준을 넘어 이를 통해 사회적 의미를 담고, 비판적 의견도 제시할 수 있는 연예 기사를 작성하는 풍토를 만들어야 한다. 연예계가 지닌 문제점을 분석하고 대안을 모색하고자 하는 진지하고 심도 있는 분석이 따르는 기사를 제공해야 한다. 이러한 기사가 독자들에게 외면될 것이라는 생각은 근거가 없다. 최근의 연예 전문 블로그에 대한 높은 호응을 고려할 때 연예계에 대한 분석적인 글에 대한 갈망은 존재한다고 볼 수 있다. 따라서 이러한 갈망을 상업적 이익으로 연결시키는 것도 요망한 목표로 볼 수는 없다. 

기자가 아닌
글 남기는 네티즌은 되지 말아야

둘째, 언론사와 포털 사이트는 이용자 수가 줄어드는 것을 두려워하지 말아야 한다. 이용자 수가 줄어드는 것이 곧 수익 감소로 귀결될 것이라는 고정관념을 버려야 한다. 발상을 전환하여 이용자 수는 줄지만 수익을 늘리는 방법을 고안해야 한다. 즉 독자 일인당 수익을 극대화하는 방법을 모색해야 하는데 이는 결국 콘텐츠의 고급화가 답이 될 것이다. 많은 네티즌들이 전문 블로그를 방문해 콘텐츠를 소비하고 있는 현실을 감안할 때 다른 언론사나 블로거가 다루지 않는 내용, 같은 내용이라도 보다 심층적이고 분석적인 글, 복잡한 사건을 어떻게 봐야 할지 안내할 수 있는 시각을 제공하는 글은 기꺼이 사서 읽을 독자가 있다는 점을 생각해야 한다.

셋째, 아무리 상업성이 강조된다고 하지만, 언론은 본래 사회적인 요구에서부터 나왔음을 잊지 말아야 한다. 기자가 사회적 의무를 경시하여 사회가 요구하는 내용, 사람들이 알아야 할 내용이 아니라 사람들이 원하는 내용, 쉽게 클릭할 내용만으로 공간을 채우다 보면 결국 기자가 아닌 글 남기는 네티즌이 된다는 사실을 명심해야 한다. 누구나 쓸 수 있는 글을 쓴다는 것은 결국 기자가 지금까지 이 사회에서 얻은 권위를 스스로 실추시키는 결과를 낳을 것이다.

넷째, 포털 사는 보다 적극적으로 게이트키핑 기능을 수행해야 한다. 언론사와의 적대적 관계를 피하면서 이러한 기능을 수행하는 방법으로 상업적 이익과 무관한 중립적 기관을 대리인으로 내세우는 방법을 생각해 볼 수 있다. 현재 네이버가 운영하고 있는 뉴스제휴평가위원회는 개별 언론사를 규제할 수 있는 실질적인 권한을 지닌 기관으로 강화할 필요가 있다.
 
마지막으로 독자들도 보다 현명해져야 한다. 지금과 같이 언론이 클릭 수를 늘리는 기관으로 길들여지면 머지않아 질 높은 뉴스를 만들 수 있는 기자와 기관이 사라지게 될 것이다. 그러면 독자에게 세상의 중요한 일이 어떻게 진행되고 있는지를 알려줄 이가 없어지는 것이다. 따라서 독자들은 중요한 사안에 대해 올바른 판단을 내릴 수 없게 된다. 언론은 내가 원하는 정보를 제공하는 존재가 아니라 상대가 필요한 정보를 제공하는 존재라는 점을 명심해야 한다.

Posted by inhana

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